Ze względu na odmienne składniki, ich rodzaje, wykorzystywane ilości i proporcje a także technologię produkcji wyróżnia się różne gatunki piwa, style i odmiany, charakteryzujące się różnymi elementami.

Podstawowe rozróżnienie gatunków piwa wynika z rodzaju drożdży, a co za tym idzie z zastosowanej technologi produkcji. Piwa dzielimy na dwie duże grupy - piwa górnej oraz piwa dolnej fermentacji.

  1. Piwa dolnej fermentacji - piwa typu lager - w procesie produkcji drożdże lagerowe skupiają się przy dnie zbiornika fermentacyjnego, gdzie w niższej temperaturze i wydłużonym czasie fermentacji odpowiadają za powolne wydzielanie się dwutlenku węgla. Po fermentacji piwo leżakuje w niskich temperaturach, powoli dojrzewając, przez co posiada też większą trwałość. Powstałe w ten sposób piwa mają bardziej orzeźwiający charakter, pełniejszy i czystszy smak. Klasyczni przedstawiciele tego gatunku to: pilzner, lager klasyczny, koźlak, porter bałtycki.
  2. Piwa górnej fermentacji - piwa typu ale - drożdże odpowiedzialne za ten rodzaj fermentacji pracują w wyższych temperaturach, zbierając się na powierzchni brzeczki. Dzięki temu powstaje całe bogactwo związków aromatyczno-smakowych, składających się na bukiet piwa i nadających mu odpowiednie nuty owocowe (jabłkowe, cytrusowe truskawkowe). Klasyczni przedstawiciele tego gatunku to: ale, stout, porter, piwo pszeniczne.

Piwa konwencjonalne, w rodzaju ale czy pilznerów, fermentowane są z pomocą sztucznych drożdży. Ich finalny smak, aromat, charakter jest łatwy do przewidzenia. Mówiąc o gatunkach piwa nie sposób jednak zapomnieć o piwach fermentacji spontanicznej - lambic. W produkcji  tego rodzaju piwa spontaniczną fermentację pozostawia się dzikim drożdżom i bakteriom. Powstałe w ten sposób piwa miewają odmienne style, ale często charakteryzują się wysoką kwasowością i wytrawnością w ustach – co czyni je świeższymi i tym atrakcyjniejszymi dla koneserów.